contax001_1

6LACK ging van een lege maag in de studio naar internationaal succes

Het leven als artiest is niet alleen maar rozengeur en maneschijn. Als je foute keuzes maakt kan je zomaar belanden in een diep dal. Gekooid, ongeïnspireerd en onzeker. Dit is exact hoe 6LACK zich voelde nog niet zo lang geleden. Hij was getekend bij het label van Flo Rida, maar daar gaven ze – grof gezegd – geen fuck om 6LACK. Hij was een poppetje in dienst van de rapper die bekend stond om alleen maar hits te willen maken. En juist die manier van muziek benaderen maakte 6LACK doodongelukkig. Het is 29 maart 2017, en we zitten in de Melkweg waar 6LACK die avond zijn eerste show in Nederland zou doen als onderdeel van zijn Europese tour. Hij was ready om zijn verhaal te delen.

Wie het album FREE 6LACK heeft gehoord kent de voicememo wel op de laatste track van het album genaamd Alone/EA6′. Je hoort een 6LACK die boos in gesprek is met zijn label en weigert te doen wat ze hem vragen. De frustratie destijds bereikte zijn kookpunt. ‘It felt like I was caged,’ zegt 6LACK die voluit Ricardo Valdez Valentine heet. ‘Je moet nagaan dat ik keer op keer aankwam bij Flo Rida in de studio met een lege maag. Ik had gewoon géén geld voor eten. En als ik dan het terrein van de studio opliep zag je Flo Rida aankomen in een Bugatti’s en zijn compagnons in Ferrari’s, net terugkomend van een chique diner. Iets klopte er naar mijn gevoel niet.’

6LACK voelde zich een dienaar bij Flo Rida’s label IMG. Geen creatieve vrijheid, maar veel druk. Hits, hits, hits – dat is wat iedereen van hem verwachtte destijds. ‘En dat is precies wat ik niet wilde. Daar ben ik geen artiest voor geworden. Ze wilde dat dezelfde EDM en popformule van Flo Rida op mij toegepast werd. Maar zo ben ik niet. Ik sta open om te experimenteren, maar wel op een manier die natuurlijk gaat en dat het publiek mij leert kennen,’ legt hij uit. ‘Op een gegeven moment werkte dat niet meer en ben ik na overleg weggegaan. Al je vrienden en familie die hoge verwachtingen van je hadden moest je weer gaan vertellen dat je terug bij af ben. Dat was zwaar, maar ik kon niet anders. Ik moest terug. Terug naar Atlanta. Mijn hometown.’

contax003_1

Toen 6LACK terugkeerde naar Atlanta voelde hij niet veel meer voor een muziekcarrière en neigde zelfs even om weer naar school te gaan. Toch bleef hij zijn passie volgen. Hij begon aan tracks te werken, gooide ze op Soundcloud en bereikte stap voor stap een fanbase die zijn muziek wél konden waarderen. In zijn stad bloeide hij weer op. Hij gebruikte juist de vervelende ervaring in zijn carrière als inspiratie voor FREE 6LACK. ‘Struggle brengt de mooiste kunst’ terwijl 6LACK dit zegt geeft hij min of meer toe dat ook die ervaringen daadwerkelijk heeft gezorgd voor de artiest die hij nu is. ‘Voor mijn gevoel moest dit allemaal zo gaan. Alle shit die ik over me heen kreeg, de teleurstellingen die ik kreeg te verwerken en dan nog de dingen die gebeurt zijn in mijn privéleven. Het was mijn eigen strijd naar vrijheid. Het is allemaal tot uiting gekomen in de muziek die ik heb gemaakt.’

In die fase van 6LACK’s leven was zijn succesvolle debuutalbum FREE 6LACK in de maak. Hij tekende een deal bij Raury’s label LoveRenaissance en Interscope, maar het belangrijkste was voor 6LACK dat hij eindelijk de creatieve vrijheid wél kreeg. ‘Het voelde als een opluchting om met deze mensen te werken. Ik heb geleerd dat je jezelf zo veel mogelijk moet omringen met de mensen die jouw visie snappen en daaraan willen meewerken. Zo simpel is het. Ik mag releasen wanneer ik wil, de hele stijl van mijn album mocht ik zelf bepalen en beslissingen worden door mij gemaakt. LoveRenaissance en Interscope steunen mij gewoon waar dat nodig is. Voor een artiest is dit ideaal.’

. 6lack-the-weeknd-2-1485381050-compressed

Dankzij zijn debuutalbum kreeg hij veel lovende kritieken van veel media, collega artiesten en invloedrijke mensen als de Jenner zusjes. Als ik 6LACK vraag van welke persoon hij zijn de erkenning het meest waardeert weet hij dat meteen: ‘The Weeknd. 100 procent. House of Balloons was een project die mijn kijk op muziek voor altijd heeft veranderd. Door House of Balloons stopte ik met school en focuste ik mij op muziek. Dat is echt serieus zo. Het liet me beseffen dat ik vol voor muziek moest gaan.’

In alle enthousiasme vertelt 6LACK ook meteen het verhaal waar ik al naar benieuwd was. Zijn ontmoeting met zijn held net voor zijn eerste show in Los Angeles: ‘Ik kwam hem backstage tegen nét voordat ik op moest. Hij herkende me meteen, liep op me af en zei me dat hij fan is van mijn shit. Dat was echt een surrealistisch moment voor mij. Abel, fucking The Weeknd die mijn muziek dope vind?’ Wat volgde was een surprise optreden van The Weeknd tijdens de show van 6LACK.

Iets wat hij nooit meer vergeet. ‘Ik geloofde mijn ogen niet. Je voorbeeld staat samen met jou op stage. Alle emoties kwamen naar boven toen. Ik geloofde het gewoon niet. Abel is een voorbeeld voor mij en altijd zo geweest. Iemand naar wie ik dagelijks constant aan het luisteren was back in the days. Die tijd was sowieso een mooie tijd voor R&B zelf. Het zat in een soort transitiefase – met artiesten als The Weeknd en Frank Ocean die hun hele eigen draai hebben gegeven aan het genre. Zij hebben deuren geopend voor artiesten als ik.’

Een andere grote artiest van deze tijd die 6LACK zelfs persoonlijk kende voor de faam, is Young Thug. Wat te zien is op deze video waarin 6LACK, destijds als battlerapper, aan het battlen is tegen iemand van Young Thug z’n crew. ‘Er was echt een fanatieke battle scene in Atlanta,’ legt 6LACK uit. Bij elk clipshoot, event of parkje waren er mensen wel aan het battlen en ik deed daar als jonge guy graag aan mee. ‘Ik was ook eerst echt een rapper. Tot ik andere interesses in muziek kreeg en mezelf aanleerde hoe je echt songs maakte.

contax006_1

De battlerapfase van 6LACK heeft hem in mentaal opzicht heel erg geholpen. Hoe verlegen en nerveus hij was zo zelfverzekerd werd hij daardoor op stage. ‘Ik leerde in zo’n battle pit echt omgaan met de druk. Alle ogen zijn op jouw gericht zodra het jouw beurt is en dan mag je niet falen. Daar moest ik aan het begin nog heel erg aan wennen. Die rauwe battlecultuur gaf me die zelfvertrouwen die ik vandaag de dag nog steeds nodig heb als ik op stage kom.’ Of hij Young Thug nog spreekt? Nog niet. ‘Maar ik hoop hem snel te zien. Misschien herinnert hij zich dit niet eens meer.’

Met alle gebeurtenissen achter de rug leeft 6LACK nu het leven waar hij al lang van droomde. Een succesvol album, een tour wereldwijd, geld, maar ook liefde. Lang had 6LACK nooit het ideale liefdesleven waar hij naar hunkerde. Iets wat je terug hoort op zijn track ‘Worst Luck’:

”I got the worst luck with love
Worst luck with love
Maybe I ain’t working enough
Hurting enough
I swear I got the worst luck with love
Worst luck with love”

Met de geboorte van zijn dochtertje Syx Rose heeft 6LACK zijn ultieme liefde gevonden. Iets wat tot uiting kwam in de kleuren op zijn social media. Alles wat hij deelde met de wereld was in zwart-wit tot hij zijn dochter kreeg. ‘Ja, daar zat wel een idee achter’ geeft 6LACK toe. ‘Zij geeft oprecht kleur in mijn leven. Ik leef nu volledig voor haar. Het klinkt allemaal zo cliché als men over kinderen begint. Maar als je eenmaal zo’n baby’tje in je handen hebt en het is jóúw kind. Dat voelt als pure liefde. Vanaf nu is het leven voor mij alleen zij en ik.’

TEKST: Armin Shah
BEELD: Vincent King

I was about to go on stage all the way across the country when I got the call that your mom was going into labor early, and all I could do was cry until I heard you make your first sounds. A moment that I’ll never get back, and may never get over, but a moment I feel like I prepared myself for. God makes no mistakes. Just like that, my life revolves around a new person, and that person is an extension of me. The greatest feeling ever. For so long I’ve seen the world in a way that was always beautiful, but still I felt like something was missing and now I know what it was. My new light, you… your mother has the strength of something from another world & everyday I thank God for the blessing of someone who basically went through this process on her own most days & made it look so easy while I was away trying to secure the future. For that I’m forever grateful, and now we both get to experience & share unconditional, limitless, supernatural love. The world just gained another angel & I’m lucky enough to be her father. Syx Rose Valentine • 6️⃣🌹💝

Een bericht gedeeld door 6LACK (@6lack) op