A$AP Mob 1

A$AP WORLDWIDE is het all-star collectief van de 21e eeuw

Wachten op een label is een orthodoxe manier om anno 2017 je muziek carrière van de grond te krijgen. Een van de voordelen van het digitale tijdperk is namelijk dat de power meer in handen is van de people, waardoor artiesten direct met hun doelgroep in contact staan en er platformen als Youtube zijn om je talent tentoon te stellen.

Kun je het je voorstellen? Dat tv en radio nog steeds de enige plek zijn waar je nieuwe muziek vandaan kunt halen? In Nederland lijken we steeds meer de kracht van het internet (en daarmee de kracht van het heft in eigen handen hebben) steeds meer te beseffen, maar in Amerika is dit al veel langer zo. Eigenlijk al in de 90’s, met labels als Wu-Tang Records en Roc-A-Fella Records waar onder andere Jay-Z en Kanye West bij waren aangesloten. Deze trend zet zich tot de dag van vadaag door, met in 00′ bijvoorbeeld G-Unit Records van onder andere 50 Cent, Murder Inc. met Ja Rule en tegenwoordig labels als TDE. Als een sekte kwamen zij de muziekindustrie binnentreden, wapperend met een eigen vlag, mikkend op een eigen imprint, met uiteindelijk groot succes.

Voor de huidige generatie hiphop luisteraars zijn het vooral Odd Future, Glory Boyz en de ASAP MOB die deze formule hanteerden: een multidisciplinair collectief neerzetten, dat zich als een team manoeuvreert binnen verschillende facetten van Hiphop. A$AP MOB, officieel A$AP Worldwide, is misschien wel het meest noemenswaardige collectief van de drie. Naast het muzikale succes van met name A$AP Rocky en Ferg, heb je namelijk ook jongens als Ian Connor en A$AP Bari – twee jongens die vrijwel niks met muziek te maken hebben, maar in de mode industrie toch alle vruchten van het succes plukken. Of neem bijvoorbeeld A$AP Nast, die onlangs een samenwerking met Converse heeft aangekondigd.

Een milliondollar visie, waar frontman Rocky en de overleden A$AP Yams hoofdverantwoordelijk voor waren. Sinds het overlijden van Yams is de Mob in reuring. Sommige mensen claimen dat de ziel uit het collectief is verdwenen, maar andere stemmen gaan juist op en zeggen dat het collectief sterker dan ooit is. Sterker nog: er lijkt een nieuwe vorm van bewustzijn aanwezig te zijn.

De Mob is bewust van hetgeen wat zij hebben gedaan, waar zij mee bezig zij en vooral wat zij willen handhaven en verder laten ontwikkelen. De Cozy Tapes zijn hier een fysieke/auditieve expressie van, een project waar met name Yams zich op verheugde: mixtapes gevuld met alle A$AP Mob geaffilieerde artiesten, naast hun eigen arsenaal aan artiesten. In augustus dit jaar dropte zij het tweede project van deze Cozy Tapes reeks. Hiernaast lanceerde ook A$AP Twelvy zijn eerste officiële project “12”, en dropte Ferg na zijn tweede studio album “Always Strive And Prosper” het vervolg hierop: “Still Striving”.

Een vruchtbaar jaar, wat vanuit tactisch oogpunt lijkt op een perfect geëxecuteerd plan, “de marketing rondom ieder project op zichzelf heeft ervoor gezorgd dat alles de juiste aandacht kreeg, en dingen elkaar niet in de weg stonden,” vertelt Ferg aan de telefoon over deze volgepropte maand Augustus, in hun wereld AWGEST, een woordspeling die het ‘productiebedrijf’ van A$AP Rocky bevat: AWGE.

A$AP Ferg 1

AWGE is ook weer zo’n ding. Wat het nou precies is doet er niet perse toe, want het zit ‘m namelijk meer in waar het “bedrijf” zich mee bezighoudt. De naam komt veel naar voor bij videoclips, maar ook bijvoorbeeld Ben Baller, inmiddels een veteraan in de Hiphop wereld en voornamelijk bekend door de sierraden die hij maakt, claimt onderdeel te zijn van dit team. Een team binnen het oorspronkelijke team dus. Zes jaar na hun intrede binnen de rapgame met Rocky zijn ‘LiveLoveAsap’ mixtape zijn er meer van zulke dochterondernemingen ontstaan binnen het collectief. Om ze even op een rijtje te zetten:

AWGE
een creatief collectief, waarvan vrij weinig duidelijk is, maar wel verantwoordelijk is voor vele producties, voornamelijk videografisch geoorienteerd. Neem bijvoorbeeld de doorbraak single “Magnolia” van Playboi Carti, of “Money Man/Put That On my Set”, de short-film van A$AP Rocky, en zo kan ik nog wel even doorgaan. Check de site als je zelf antwoord wil vinden.

LYBB
een acroniem dat staat voor “Last Year Being Broke”. De eerste single van A$AP Twelvy zijn album lijkt op de geboorte van dit merk, want dat is het inmiddels. LYBB is inmiddels een brede kledinglijn, maar daar blijft het niet bij. Onder deze naam organiseert Twelvy ook mini activaties zoals kort na de release van zijn album een gaming toernooi.

VLONE
een kledingmerk van A$AP Bari, een van de non-muzikanten binnen het collectief. Naast alle eigen kledij werkt VLONE graag samen met verschillende merken waaronder NIKE.

Marino Infantry
een skatemerk waar YG Addie, oftewel A$AP Ant mede-eigenaar van is. Het merk heeft een groot scala aan bovenkleding voor de dag gebracht

TRAP LORD

A$AP Ferg zijn kledinglijn. Naast de kleding die vooral werd gepusht na zijn gelijknamige eerste officiële release, doet Ferg veel in samenwerking met andere merken. Onlangs werkte hij samen met Adidas voor een shirt en schoen rondom zijn ‘Still Striving’ project.

Je doet A$AP Mob tekort als je alleen maar hun muzikale uitingen aandacht geeft. Het is eerder een groep ondernemers die hun creativiteit volledig loslaten binnen de Hiphop cultuur. Grote merken als Nike, Adidas, Guess, Bape, Converse maar ook bijvoorbeeld Zalando en Mercedes hebben samengewerkt met de A$AP-leden. Het interessante aan deze ontwikkeling is dat zij in elk geval de samenwerking naar hun eigen hand hebben weten te zetten, “we maken nooit consessies,” beaamt Ferg, “en als dat wel zou moeten doen we het niet. Maar bedrijven willen ook onze eigenheid terug zien in zo’n samenwerking, dat is waarom ze in eerste instantie bij ons aankloppen.” In sommige gevallen waren dit endorsment deals, maar het zijn vooral gelijkwaardige samenwerkingen waarbinnen zij volledige creatieve controle afdwingen, met als kers op de taart A$AP Rocky die werd benoemd tot de creative director van MTV Labs.

Toch is het vooral de muziek waar zij vooralsnog het meeste geluid mee maken. Nadat Ferg en Rocky zich als op zichzelf staande artiesten hebben weten te vestigen, richt het label zich inmiddels op de overige artiesten. Maar ook nieuw talent als Playboi Carti, die zij in het voorjaar van het huidige kalenderjaar wisten te lanceren – met groot succes. ‘Magnolia’ ging platina en zijn debuutplaat werd goed ontvangen.

A$AP Twelvyy 1

Maar de bestaande artiesten dus – sommige van hen wachten al jaren om écht eigen muziek uit te brengen. Onder hen ook Twelvyy. Zijn rol binnen het collectief was voorheen meer op de achtergrond. Hoewel hij vaak genoeg gastbijdrages op projecten van de andere leden had, ging hij voornamelijk door het leven als Rocky zijn hypeman. Deze rol werd hem door het razende succes van Rocky in 2011 in de schoot geworpen, terwijl hij net als elk ander lid een solo carrière na wilde jagen. Zes jaar na dato is het nu eindelijk tijd voor een eigen project.

De lange aanloop naar dit punt is voor hem vooral een leerproces geweest: “met Rocky optreden heeft mij meer laten zien dan ik zelf teweeg zou brengen op dat moment. Door hem heb ik ook genoeg tijd gehad om mezelf te ontwikkelen tot het punt dat ik rijp was.” En hoewel deze rol ook een overmoedige werking kan hebben op een aspirant artiest, genoot hij juist van de service die hij op dat moment leverde: “ik heb al deze jaren in full service mode geleefd. Natuurlijk was het ook een kwestie van geduld hebben, maar als je gaat wachten op je tijd verspil je tijd.”

De bindende factor binnen dit multi-gedisciplineerde collectief uit Harlem is een principe dat zij naast hun naam als mantra aan zichzelf hebben toegewezen: Always Strive And Prosper. Oftewel streef in voorspoed, laat het leven je voorspoedig verlopen. Volgens Ferg is spiritualiteit gemengd met theoretische scherpte de sleutel tot dit voorspoedige streven. Boeken lezen zijn deze jongens niet huiverig naar, maar het is volgens hem toch meer de spiritualiteit die het zwaarst meeweegt. Door deze spiritueel georiënteerde kijk op het leven hebben zij een bewust gevoel van hun eigen persona, waardoor zij zich harmonieus bewegen door elke gewenste industrie die zij op het oog hebben.

Er ligt nog veel in het verschiet voor de A$AP movement. Rocky kondigde onlangs aan dat we dit jaar nog een studioalbum van hem mogen verwachten en nieuw talent is ook in het vooruitzicht: Smooky Margielaa, een 15 jarige rapper uit Harlem die al te horen was op het Cozy Tapes Vol. 2 en het album van A$AP Twelvy. Het collectief is overigens ook sinds het begin van deze maand op een nationale tour met Key!, Playboi Carti en Smooky Margielaa als support-acts. Een nieuwe Cozy Tapes is ook alweer in motion, maar geniet voor nu nog van de laatste versie.

TEKST: Willem van der Od