Filling Pieces (1 of 1)-2 (3)

Een gesprek met Guillaume Philibert, founder van Filling Pieces

En toen was daar opeens Filling Pieces. Een jong, fris merk uit Amsterdam dat om zich heen greep als een virus – in a good way. Filling Pieces was niet ‘gewoon’ een nieuwe brand uit Nederland, het boorde een compleet nieuwe markt aan. De kenmerkende schoenen stonden al snel icoon voor een compleet nieuwe doelgroep, eentje die zowel streetwear als high-end combineerde. Filling Pieces zwengelt de spiraal die twee werelden dichter bij elkaar brengt aan.

Mastermind achter Filling Pieces is de 24-jarige Guillaume Philibert. Wij spraken hem over het opzetten van zijn brand, de staat van de scene en hoe belangrijk Amsterdam voor hem is.

Filling Pieces (1 of 1)

Filling Pieces
“Begin 2010 begon ik met Filling Pieces. Als 19-jarige jongen kocht ik veel schoenen. Veel Nike, adidas en Vans – erg veel streetrelated footwear. Ik had niet altijd geld om Dior of Lanvin te halen en toen ik een keer Dior schoenen kocht zag ik veel mensen met een soortgelijke schoen lopen.”

Het ontbrandde een vraag in Guillaume. Hoe kan het dat je zoveel geld neerlegt voor een schoen en dat die dan vervolgens niet exclusief is? “Ik miste exclusiviteit in de high-end markt, maar bij sneakers miste ik de luxuryfeel. Ik miste een merk wat daartussen zat. Qua prijsklasse, qua kwaliteit en qua exclusiviteit.”

Want dat is waar Filling Pieces voor staat: het gat vullen tussen high-end en streetwear. Wat begon als een nobele missie is nu, vijf jaar na oprichting, uitgelopen tot een realiteit die doet wat het in eerste instantie beloofde te doen – streetwear en high-end worden nu in meer dan 300 winkels in meer dan 38 landen bij elkaar gebracht.

Architectuur
Toen Guillaume begon met Filling Pieces studeerde hij architectuur. De stap van architectuur naar fashion maken is geen ongewone, zie bijvoorbeeld Marc Dolce van adidas. “Ik zie het als een logische transition,” zegt Guillaume. “Wat ik bij architectuur leerde was heel divers. Ik kreeg architectuur, architectuurgeschiedenis, bouwtechniek, een stukje vastgoedkunde. Kortom, heel veel verschillende facetten van bouwkunde.”

“Ik zie architectuur als een ander level van kunst”

“Maar alles wat ik leerde over architectuur kwam neer op het omheen bouwen van een beginconcept. Een schets ontwerpen en daarmee aan de slag gaan – dat ligt erg dicht bij product design. Daarnaast zie ik architectuur als een ander level van kunst en uiteindelijk is een product maken ook kunst. De stappen die je neemt zijn hetzelfde: schets, conceptontwerp, voorlopig ontwerp, definitief ontwerp, presentatie en eindproduct. Daar ligt allemaal heel dicht bij elkaar, bij zowel mode als architectuur.”

Filling Pieces (1 of 1)

Retail
Het is kenmerkend dat Filling Pieces bij zoveel verschillende retailers ligt, zo beaamt ook Poyan Rahimzadeh van Biginjapanstore. “Wat Guillaume doet is niet alleen maar producten op de markt zetten. Bij gevestigde winkels en departmentstores liggen is echt niet zo makkelijk. Probeer er maar eens tussen te komen. Guillaume heeft een merk neergezet in plaats van een schoen gemaakt.

Want daar is Filling Pieces te vinden – bij retailers. Meer dan 300 in  38 verschillende landen. “Ik zie wholesale als het beste PR apparaat”, legt Guillaume de getallen uit. Online shoppen wordt steeds bekender en groter – zelf ga ik bijna nooit meer in winkels kopen – maar er zijn nog steeds veel mensen die langs winkels gaan, producten willen passen.”

“Maar het is ook een stuk kwaliteit wat je kiest en uitstraalt. We liggen lang niet overal – bij een Foot Locker zal je geen Filling Pieces gaan vinden.”

Struggle
De 300 winkels in 38 landen is een mooi gegeven, maar als hij gevraagd wordt naar wat mensen vaak niet horen over Filling Pieces is Guillaume duidelijk. “Interviews zijn vaak gericht op succes. Mensen willen weten hoe ik als persoon veranderd ben sinds Filling Pieces of hoe lekker we draaien, maar mensen vragen nooit naar de struggle. Als je mij volgt op Instagram dan zie je maar een klein perspectief.”

“Ik gebruikte het huis van m’n ouders als opslag voor schoenen”

“Ik wil het nu niet eens succes noemen, we zijn nog lang niet waar we willen zijn. Ik ben nog geen Nike. Maar mensen nemen dat wel aan. Ze denken dat een product op de markt zetten heel makkelijk is, maar dat is het niet. Er zijn tijden geweest dat het op het nippertje was.”

Guillaume haalt een verhaal aan over hoe hij 2,5 jaar geleden bijna over de kop vloog nadat een grootafnemer van Filling Pieces stopte met betalen. “Ik moest bijna de productie helemaal stilleggen omdat er geen geld was. Maar dat maakt je tot de persoon die je nu bent. Er waren tijden dat wij alle dozen zelf inpakten en verstuurden. Zelf de prop in de neus doen, naar het postkantoor brengen. Ik gebruikte het huis van m’n ouders als opslag voor schoenen.”

Filling Pieces (1 of 1)-7

Concessies
“Dat zijn de periodes die je maken of kraken,” gaat Guillaume verder. “Nu zitten wij ook weer op een beslispunt met Filling Pieces. Enerzijds kunnen we internationaal een heel groot label opstellen, of we blijven niche en gesegmenteerd. Het eerste is aanlokkelijk, maar ook lastig. Het balanceren van je product en te commercieel zijn is lastig en dan moeten er soms concessies gedaan worden.”

“Ik vind de Bijenkorf niet de tofste winkel van de stad”

Eén van die concessies, zij het een minor, is volgens Guillaume waar je het product uiteindelijk verkoopt. “De Bijenkorf, bijvoorbeeld. Wij werken heel goed samen met één van de grootste warenhuizen ter wereld, Selfridges. De Bijenkorf hoort bij de Selfridges Group en als je dan wel aan Selfridges verkoopt maar niet aan Bijenkorf dan gaan mensen vragen stellen. Maar daar ben ik eerlijk in: ik vind de Bijenkorf niet de tofste winkel van de stad.”

Guillaume gaat verder. “Het is niet waar jij of ik heengaat om kleding te kopen, maar het is wel een internationale deur. Zestig procent van de mensen die de Bijenkorf binnenlopen is internationale traffic, dus met dat en Selfridges in mind hebben wij de keuze gemaakt om wel aan ze te verkopen – terwijl dat geen ‘coole’ keuze is.”

Amsterdam
Overal waar Filling Pieces staat, zie je ‘Amsterdam’ er vaak naast staan. Die twee zijn dan ook onlosmakelijk met elkaar verbonden volgens Guillaume. “Ik ben echt een Amsterdamse guy. Ik zou ook nergens anders kunnen wonen. Ik wil gewoon ‘s ochtends een croissantje en koffie halen en langs de grachten naar kantoor lopen. Dat geeft mij een bepaalde rust en inspiratie.”

“Ik mis soms die Hollandse nuchterheid”

Amsterdam staat lijnrecht tegenover bijvoorbeeld Dubai en LA, waar Guillaume ook vaak te vinden is. “Alles is daar zo superficial. Die mensen doen daar hun ding en dat waardeer en respecteer ik, maar ik mis dan soms die Hollandse nuchterheid. Die eerlijkheid. De echte realiteit.”

De productie van Filling Pieces vindt plaats in Portugal, maar de rest is heel erg Amsterdam based. “Het hoofdkantoor is hier en ik werk graag met Amsterdamse mensen. Het creatieve/marketing gedeelte wordt bij ons ingevuld door jonge guys, bijvoorbeeld Rizky en Malachi – beiden onder de 22 jaar en beiden Junior Designer bij Filling Pieces. Ik ben niet meer vaak op straat of in de clubs. Ik ben niet meer vaak op plekken waar ik moet zijn. De jeugd is altijd de future, zeker bij mode. Zij dragen wat de ‘volgers’ ook gaan dragen. Door jonge guys in m’n team blijf ik up-to-date van wat er gebeurt, artiesten die upcoming zijn. Daarom wil ik jonge dudes in m’n crew.”

Filling Pieces (1 of 1)-3

Namaak
Filling Pieces mag dan wel tussen de sneakers en high-end zitten, aan de fakers ontkomen ze niet. Of het nou gaat om slechte replica’s uit Azië of schoenen die wel heel veel weghebben van een paar FP’s – veel mensen modelleren hun producten naar Filling Pieces. “Het internet maakt alles zo snel. Wij werken altijd een halfjaar vooruit, dus we hebben de S/S 2016 al ontworpen. Als ik daar nu iets van zou posten dan zou een concurrerend merk daar volgende week al schoenen van naar buiten kunnen brengen.”

Het kopiëren ging zelfs zo ver dat er bijna een rechtszaak van kwam. Filling Pieces merkte op dat Sacha een schoen lanceerde die wel heel erg op de klassieke low top van FP leek. “Daar spanden wij een rechtszaak tegen aan, maar we hebben ons uiteindelijk teruggetrokken omdat hun schoenen nét anders waren,” begint Guillaume. “Als je het ziet dan weet je dat het eigenlijk een Filling Pieces is.”

“Het maakt me niet uit dat mensen geld verdienen op mijn werk, tuurlijk, dat is vervelend, maar niet het vervelendst. Wat wel vervelend is dat mensen in plaats van 180 voor een paar FP’s 120 leggen voor namaak met het Sacha logo erop. Van mindere kwaliteit. Ik zie ze steeds vaker in de stad lopen met die schoenen en zij hebben waarschijnlijk nooit door dat het een kopie is van Filling Pieces.”

Bridging the gap
Je zou dat ook een teken van succes kunnen noemen – mensen kopiëren immers alleen wat goed is. En het feit dat mensen de schoenen dragen laat zien dat de markt die Filling Pieces aanboort groot is. Maar is de bridge al gegapped?

“Deels. Kijk naar Nederland. Vroeger droegen mensen Nike of athletic wear of heel erg high-end schoenen. Nu zijn mensen overgestapt naar Filling Pieces. Niet alleen vanwege de dynamiek of de uitstraling, maar de 500/600 die jij normaliter gebruikt voor een paar Lanvin is genoeg om drie paar FP’s mee te kopen. In Nederland is onze missie dan ook grotendeels geslaagd, maar in de US en in Azië is het gat nog heel groot.”

Momenteel focust Filling Pieces zich alleen op schoeisel en het lijkt erop dat footwear de belangrijkste rol gaat vertolken. “Wij zijn bezig met een kleding collaboration met een Japans merk, dat is meer een testcase om te kijken hoe mensen reageren op kleding vanuit Filling Pieces,” zegt Guillaume. “Maar het zal nooit het plan worden om te focussen op een kledingmerk met apparel en zonnebrillen. Wij focussen ons nu op schoenen. Als wij iets doen, dan willen wij het helemaal goed doen.”

Tekst: Yannick de Keijzer
Beeld: Desire Christiaan Maingole
Special thanks to: Poyan Rahimzadeh (Big In Japan)

De hele week is Guillaume Philibert, founder en creative director van Filling Pieces, onze gasthoofdredacteur. Verwacht curated artikelen die de man die het concept achter één van de grootste Amsterdamse schoenenmerken out there heeft bedacht, een diepte interview en leer waarom zijn favoriete albums bijna allemaal van Kanye afkomstig zijn.