be-7

Het Belgische voetbalelftal is klaar om zichzelf de geschiedenis in te schrijven

Het is 10 oktober 2015. Een, achteraf gezien, gitzwarte dag voor de Nederlandse sport. Nederland treedt in een stampvolle Amsterdam ArenA aan tegen Tsjechië. Na 12 jaar weten de Tsjechen het Nederlandse volk wederom een dreun in het gezicht te geven net als op het EK van 2004. Het afgelopen WK waren zij er niet bij, maar in de kwalificatie voor het Europese kampioenschap straffen zij Oranje af op Nederlandse bodem.

Het is de 66e minuut in de wedstrijd. Stand, 0-2. Hoop is er al niet meer voor het Nederlands Elftal. Een slecht resultaat van de Turken in de wedstrijd Turkije – IJsland kan ons nog helpen, maar daar komt Oranje allang niet meer voor in aanmerking. Jiri Skalak, middenvelder van het onbekende FK Mladá Boleslav, krult de bal richting het zestienmetergebied. Van Persie zet het hoofd tegen de bal, een combinatie waar we fijne herinneringen aan hadden het afgelopen WK in Brazilië. Alleen dit keer is het een nachtmerrie. Van Persie kopt de bal hard in eigen goal waarmee het absolute dieptepunt is bereikt. 0-3. De spelers weten het, het stadion weet het, heel Nederland weet het. Oranje kwalificeert zich na een reeks van 30 jaar níét voor een hoofdtoernooi.

_Q6A4658

Drie dagen eerder kwalificeerden de zuiderburen zich voor het EK, na een afwezigheid van 16 jaar. De gouden generatie van België slaagt er wél in om aan de verwachtingen te voldoen. Volgens de FIFA-ranking is België zelfs dé favoriet voor het EK, want zij zijn volgens die ranking de beste van Europa op dit moment. Analytici temperen die gedachte, maar beschouwen België alsnog als één van de favorieten van het toernooi.

‘Nederland heeft ontzettend veel pech gehad’

Zestien jaar afwezig zijn en nu al favoriet? Hoe zijn die magere jaren in een tijdsbestek van een aantal jaar zo erg omgeslagen? Hoe kijken ze in Europa naar België? Hoe groot zijn de kansen van België nu het haar ‘gouden generatie’ heeft en wat moet er in de koppen van sterspelers als Romelu Lukaku, Christian Benteke, Dries Mertens en Yannick Ferreira Carrasco omgaan? Op uitnodiging van Nike bezochten wij een gedeelte van de selectie in Brussel.

‘Het kwam als een verrassing,’ reageert Dries Mertens, speler van het Italiaanse Napoli, als ik hem vraag naar de uitschakeling van Nederland voor het EK. ‘Ik snap het ook niet dat het ze niet gelukt is. Twee jaar geleden derde van de wereld en nu niet eens een kwalificeren voor een EK. Kwaliteit hebben ze, spelers die het verschil kunnen maken ook en een goed team. Maar dit keer dus ook heel veel pech.’ Al snel gingen ze in België over tot de orde van de dag. ‘Verder hielden we ons er niet echt mee bezig hoor’, zegt superspits Lukaku eerlijk. ‘In die week waren wij nog niet gekwalificeerd voor het EK. Dus daar lag de volledige focus erop. Het moest gebeuren.’

‘Deze samenloop van generaties maakt het elftal compleet’

En die focus was terecht. In 16 jaar had België zich namelijk niet gekwalificeerd voor het Europees Kampioenschap. Exact een maand en een dag na de uitschakeling van Nederland stond voor België dé wedstrijd van het jaar op de planning. Tegen Andorra moest het dan gebeuren. Achteraf een makkelijke klus voor België, dat zich met een 1-4 overwinning als nummer 1 van de poule kwalificeerde. Als ik de spelers vraag of er een doelstelling is uitgesproken voor het EK zeggen Lukaku, Benteke, Mertens én Carrasco stellig dat ze er nog lang niet zijn. ‘De focus ligt nu op de club en hopelijk kan ik daar laten zien dat ik erbij mag zijn komende zomer’, klinkt het uit de monden van de vier spelers.

_Q6A3831

De identieke antwoorden zijn niet meer dan logisch. Want de concurrentie is immens hoog bij het Belgische Elftal. Vooral dit jaar. En dat, terwijl België zeven jaar geleden tot één van de slechtste landen van Europa bestempeld werd. Op de FIFA-ranking werd dat pijnlijk duidelijk met een 66e plek. Nu staat België eerste van Europa en is het land de nummer 2 van de wereld. Een exacte oorzaak voor de rappe ontwikkeling is er niet echt aan te wijzen, volgens Benteke. ‘Om echt de oorzaak ervan te vinden is heel moeilijk,’ zegt Benteke. ‘Ik denk dat we ook geluk hebben met een generatie als deze. We hebben vele verschillende soorten spelers uit verschillende competities, met verschillende kwaliteiten, maar met éénzelfde drang naar succes.’

‘Ze herkennen het succesvolle Spaanse elftal van de afgelopen jaren een beetje in ons’

Als we Lukaku vragen naar de groei van België noemt hij het elftal ‘een perfecte mix van generaties’. ‘Precies deze generaties zitten op hun top,’ legt Lukaku uit. ‘Je hebt de jongens van eind jaren 80, zoals Benteke, Witsel, Vertonghen en Alderweireld. Gasten van begin jaren 90, denk aan Hazard, Courtois, De Bruyne en ik zelf. En dan heb je de jonge talentvolle generatie die eraan komt. Deze samenloop van generaties maakt het elftal compleet.’

Niet alleen in Nederland kijken we met een klein beetje jaloezie naar België. Door heel Europa wordt er rekening gehouden met het ijzersterke Belgische team. Yannick-Ferreira Carrasco maakt nu een superseizoen door bij de nummer drie van Spanje, Atlético Madrid. In het land van de regerend Europees kampioen wordt België in de gaten gehouden. ‘Ze herkennen het succesvolle Spaanse elftal van de afgelopen jaren een beetje in ons’, zegt Carrasco trots. ‘Maar we zijn daar natuurlijk nog lang niet. Dat ze zich in ons herkennen zit een beetje in de gouden generatie die zij hebben gehad en nog steeds natuurlijk hebben. Ze weten dat als de generaties goed samenlopen, elk land tot grote dingen in staat is. Ook België.’

‘We hebben topspelers in de top van de grootste competities’ 

In het voetbalgekke Engeland houden ze België inmiddels ook in de gaten. Benteke, zelf spits bij Liverpool, merkt dat België steeds meer respect begint te krijgen in Engeland. ‘In het recente verleden hebben we niet laten zien dat we één van de sterkste waren in Europa, eerlijk is eerlijk,’ bekent Benteke. ‘Nu zijn de rollen anders. We hebben topspelers in de top van de grootste competities. Het aantal Belgische spelers in de top van de Engelse Premier League is ook groot. Wekelijks laten die jongens zien hoe goed ze zijn. Daardoor beschouwen ze ons in Engeland ook als één van de favorieten voor het toernooi.’

_Q6A4222

Het is nauwelijks voor te stellen dat een land die zich in 16 jaar niet heeft gekwalificeerd nu plots tot één van de favorieten van het toernooi wordt gerekend. Elke positie in het elftal is dubbel bezet met topspelers. Een luxeprobleem voor bondscoach Marc Wilmots, maar tegelijkertijd zorgt die luxe voor ontzettend veel druk op zijn schouders. Nú heeft België haar beste generatie ooit, en nu moet er ook gepresteerd worden op een hoofdtoernooi. Ondanks die lange afwezigheid.

‘Hopelijk juicht het Nederlandse volk ook mee met België deze zomer’

Dries Mertens maakte de groei van België vanaf het begin mee. Zelf was hij speler in Nederland bij achtereenvolgend AGOVV, FC Utrecht en PSV. In zijn tijd bij Nederland lag de druk bij Nederland tijdens de toernooien en schreeuwde hij zelf in een Oranje shirt mee voor Nederland. ‘Ik vond het ontzettend vet om EK’s en WK’s op zo’n manier mee te maken, want in België had ik dat lang niet meegemaakt,’ vertelt Mertens. ‘Nu zijn gek genoeg de rollen omgedraaid. Wat ik zelf persoonlijk jammer vind. Sowieso omdat ik veel oude ploeggenoten bij Nederland heb zitten. Maar bij elk hoofdtoernooi moeten de sterkste landen meedoen vind ik, en daar hoort Nederland absoluut bij.’

Stiekem hoopt Mertens dat er steun vanuit het noorden komt voor de Belgische ploeg. ‘De steun die Nederland kan opbrengen voor een elftal is prachtig om te zien. Zo erg als bij het Nederlands Elftal zelf zal het natuurlijk niet zijn, maar hopelijk juicht het Nederlandse volk ook mee met België deze zomer.’ Veel keus is er als Nederlander niet tijdens het EK. Er heerst nog steeds een vloek op het Engelse team, voor Duitsland juichen doe je als Nederlander niet en dan blijft vrijwel alleen het ijzersterke en talentvolle België over. Want wat zou het een prachtige stunt zijn als het kleine broertje van Nederland, na 16 jaar afwezigheid, voor het eerst in haar geschiedenis de trofee mee naar huis mag nemen.

Tekst: Armin Shah