_MG_0084

James Watss brengt de R&B-sound die Nederland nooit gekend heeft

Hiphop is boomin’ in Nederland. Daar kunnen we inmiddels niet meer omheen. Gouden- en platina platen, Youtube views die zich blijven opstapelen en uitverkochte zalen zijn inmiddels aan de orde van de dag. Uit de hiphop-hoek is de nieuwe wave aan artiesten niet meer bij te houden, maar uit de R&B/soul-hoek is het al die tijd vrij stil gebleven. Tot er aan eind van deze zomer uit het niets een tropische videoclip van ene James Watss verscheen op het Top Notch-kanaal.

‘Laten Gaan’ bleek representatief te zijn voor een sound die, blijkbaar, nog gemist werd in Nederland. James Watss’ eerste single pakte vrijwel meteen de nummer 1 positie in de Top 50 Spotify Viral Charts en scoorde vrij rap 1 miljoen views op Youtube. Een unieke prestatie voor iemand die 2 halve tracks op zijn Soundcloud heeft staan en een refreintje heeft gezongen in een Pick-Up sessie. Reden genoeg om de zanger uit Amsterdam op te zoeken.

We spreken af op een grijze herfstdag in De Pijp, bij platenzaak Record Mania. Vanaf het moment dat je er binnenstapt voelt het alsof je jezelf naar de 80’s jaren hebt getransporteerd. Platen en CD’s van meesters als James Brown, The Isley Brothers en Curtis Mayfield prijken in de schappen, uit de LP-speler schalt een onbekende melodie die de ruimte vult.

James Watss is een kwartier eerder dan afgesproken naar binnen geglipt en is helemaal in zijn element als hij als een bezetene elke plaat grondig bestudeert. ‘Deze platenzaak was vroeger als een speelgoedwinkel voor mij, man. Voordat ik naar mijn oma ging was ik hier te vinden en zat ik als een jochie tracklists en covers te bekijken,’ vertelt hij zichtbaar glimlachend tussen al het vinyl. Dit is ook de sound waar de pas 22-jarige Amsterdammer zijn grootste inspiratie uithaalt. Hij wijst een plaat aan van Donnell Jones, één van zijn idolen. ‘He is the man. Hoe vaak ik dit vroeger in de auto luisterde met mijn vader samen..’

_MG_0046

Muziek was niet de eerste ambitie van James Watss. Als zoon van een voormalig wereldkampioen kickboks en muay thai volgde hij de sporen van zijn vader en was hij constant in de sportschool te vinden om aan zijn kickbox-carrierè te werken. Niet iets wat je meteen verwacht bij een R&B-muzikant, maar kickboksen was in de eerste periode van zijn leven de main focus. ‘Ik wilde gewoon de beste erin zijn. De discipline die mijn vader had heeft hij overgebracht naar mij. Dat komt nu van pas bij het maken van muziek. Ik ben iemand die vroeg opstaat en zoveel mogelijk uit mijn dag wil halen. Die discipline is nu omgezet naar productiviteit.’

‘’Als zoon van een voormalig wereldkampioen werd er veel van mij verwacht.’’

Het kickboksen was uiteindelijk niet de ultieme droom van James. ‘Muziek was altijd al mijn grootste liefde en daarna kwam het kickboksen. Vooral omdat ik het zoontje van een voormalig wereldkampioen was bracht het rondom mijn persoon veel verwachtingen met zich mee. Die maakte ik waar, maar daarvoor moest ik echt elke ochtend en avond volop trainen. Er ging zoveel tijd en energie in mijn sport, alleen ik haalde voor mijn gevoel niet de voldoening eruit die ik wilde. Hiermee wilde ik later niet mijn brood verdienen.’

De liefde voor muziek voerde toch de boventoon. In zijn omgeving werd hij al vanaf begins af aan geprikkeld door verschillende soorten muziek. ‘R&B, soul, hiphop, Nederlandstalig en zelfs rock. Noem het maar op. Mijn liefde voor muziek was zo groot dat het destijds niet lang duurde tot ik de switch zou gaan maken.’ Zijn eerste stappen in de muziekwereld zette hij als DJ. Onder dezelfde naam stond hij als 18-jarige jongen al achter de draaitafels bij Amsterdamse clubs als Jimmy Woo en Club Air. ‘Daar zag ik wat voor gevoel ik mensen kon geven met muziek. Het voelde voor mij als een warm bad.’

_MG_0060

Muziek draaien veranderde echter in muziek maken. ‘Het draaien van plaatjes vond ik leuk, maar al snel bekroop mij het gevoel dat ik met mijn eigen muziek en eigen stem mensen happy wilde maken. DJ’en deed ik achteraf puur om het muziek- en entertainmentwereldje te ontdekken en de juiste mensen te ontmoeten. Er ging dan ook een wereld voor me open. Eentje waarin ik wilde blijven.’

De ontdekker van James Watss’ stemgeluid is Cho. De protegé van Adje hoorde James zingen in een, op het eerste oog onschuldig, Keek-filmpje. Voor James Watss een filmpje voor de lol, maar voor Cho een serieuze toevoeging aan zijn muziek. Zo serieus dat hij meteen contact met hem opnam en direct de studio in wilde gaan. Dat Keek filmpje leidde tot een featuring op Cho’s mixtape KK2 en zijn eerste verschijning in een video: de succesvolle Pick-Up sessie met Hef en Cho. ‘Hij heeft mij laten zien hoe je als artiest aan de slag gaat en hoe je echt liedjes maakt,’ legt James Watss uit over de mentor rol van Cho. ‘Hij heeft mij de kans gegeven en daar ben ik hem tot op de dag van vandaag nog steeds dankbaar voor.’

‘’Cho heeft mij de kans gegeven en daar ben ik hem tot op de dag van vandaag nog steeds dankbaar voor.’’

Voor James Watss was dit het moment om zich vervolgens volledig op muziek te storten. Een keuze die hem in eerste instantie niet in dank werd afgenomen door zijn ouders. ‘Voor elke vader of moeder is het even slikken als je kind opeens zegt dat hij stopt met school en artiest wil worden,’ vertelt James.  ‘Mijn ouders hadden het er moeilijk mee met die keuze en voor mij was die tijd ook zwaar, wat leidde tot een depressie. De kracht die muziek mij heeft gegeven maakte de motivatie voor mij om te slagen groter dan ooit. Nu ik mijn kans had gepakt was het voor mij alles of niets.’

_MG_0089

Samen met zijn manager, Rayen Schet, werd er een duidelijk plan opgesteld. Maandenlang werd er gewerkt in de studio met een klein kringetje aan producers. Van al dat werk werd niks uitgebracht. De perfecte sound moest eerst gemaakt worden voordat de buitenwereld het mocht horen. Het typeert het perfectionistische karakter van James, maar zorgde aan de andere kant ook voor de nodige frustratie. ‘Elke keer dacht je oké nu breng ik dit of dat uit, maar uiteindelijk kapte ik het toch af. Voor mijn gevoel was er altijd ruimte voor verbetering en wilde wachten op het goeie moment. We waren samen veel in gesprek met labels en publishers tijdens die periode. Het complete plaatje moest kloppen. Uiteindelijk hebben we met Top Notch denk ik een uitstekende keuze gemaakt.

‘’Ik ga de mensen Nederlandse soul en R&B brengen.’’

Dat het de juiste keuze was is ook gebleken. Geheel tegen ieders verwachting in werd ‘Laten Gaan’ een hit en ook de soulfulle single Girl veroverde de harten van veel nieuwe fans. ‘Een betere start kon ik mij niet wensen’ zegt James Watss. ‘Je eerste videoclip die meteen 1 miljoen views pakt en de positieve reacties eromheen hebben me super blij gemaakt. Vooral de reactie van mijn ouders waren priceless. Hier deed ik het voor mijn gevoel voor. Het is een maar klein beetje van wat de mensen kunnen verwachten van mijn EP.

Al het harde werk in het afgelopen jaar heeft James Watss gestopt in zijn project met de toepasselijke naam ‘Patience’. ‘Mensen kunnen de klassieke sounds van vroeger in een nieuw jasje horen. Ik ga mensen Nederlandse soul en R&B brengen met hier en daar een uitstapje naar pop. Voor mijn gevoel is er nog niet zo’n sound in Nederland. Ik hoop mensen er ieder geval een glimlach mee te geven.’

Tekst: Armin Shah
Beeld: Sybren Jonas

Vrijdag 18 november brengt James Watss zijn allereerste project ‘Patience’ uit. Een 9-tracks tellende EP is het resultaat van een maandenlange samenwerking en zoektocht naar de juiste sound en liedjes. Beluister in aanloop daar naartoe de EP sampler om alvast een first impression te krijgen.