SCAN0006

Kempi – de legende die als nieuwkomer terugkeert

Het talent van Kempi is onmiskenbaar. De 30-jarige rapper uit Eindhoven is een natuurtalent, een artiest zoals Nederland die nog nooit gezien had – volgens sommigen is Kempi zelfs de meest getalenteerde Nederlandse rapper ooit. 

Net zo tekenend als zijn talent is, helaas, zijn criminele verleden. Van het ruime decennium dat Kempi actief was als rapper, bracht hij bijna de helft achter tralies of voortvluchtig voort. Kempi was gezegend met een bijna onnatuurlijk talent, maar was vervloekt met de last die hij met zich meedroeg. 

Kempi kende zijn opkomst toen hiphop in Nederland nog in de kinderschoenen stond. Gouden platen waren een onbekend fenomeen – landelijke erkenning al helemaal. Het kleine beetje geld dat in het spel zat, was niet genoeg voor de rapper uit Eindhoven. Hij moest de straat op. Om te overleven. Met veelvuldige celstraffen tot gevolg.

Nu, bijna 12 jaar na de release van zijn eerste mixtape, maakt Du Gramma Boy zich op voor de release van  ‘DU4’. Zijn vierde mixtape, en de voorbode op zijn album dat later dit jaar moet verschijnen. Kempi staat op het punt om de rapgame opnieuw in te komen. Voor sommige luisteraars als oudgediende, maar voor de jongere generatie die momenteel de dienst uitmaken is hij een nieuwkomer.

SCAN0007

NIEUWE WERELD
Als ik Kempi tref in Amsterdam Oost hebben we het al snel over muziek. Voordat de recorder aanstaat hebben we het over zijn mixtape, waar ik aanhaal wat voor indruk zijn nieuwe track ‘DNA Zegt Kees’ op me heeft gemaakt. Kempi heeft voor de track duidelijk gekeken naar Lil Wayne’s ‘A Mili’, zonder het origineel in diskrediet te brengen. Nadat hij bevestigend knikt, begint hij meteen over de tweede helft van de tape te praten – die waar de emotionelere, persoonlijke Kempi aan het woord is; uit alles komt naar voren dat dit de Kempi is die de rapper het liefst wilt laten horen.

“Als Lil Wayne komen op een track, dat is mixtapeshit. Hard, maar alleen voor mixtapes. Dat is ook de tweede helft. Het is lyricaal, emotioneel. De mixtapes zijn leuk, maar aan het album til ik zwaarder. Die zijn alles voor mij. Die doe ik ook voor mezelf, dan heb ik niks te maken met niemand. Mixtape is spelen op een pleintje, het album is Champions Leaugue.”

“Ik durfde niet meer op te treden.”

‘DU4’ komt op 12 mei uit. Het duurde even voordat Kempi klaar was om weer muziek uit te brengen. Toen hij net vrij kwam was hij bang. Bang om te falen. Kempi twijfelde of hij het nog in zich had, of hij nog in de game paste. “Ik durfde niet meer op te treden, niks uit te brengen. Die muziek lag er al, maar ik twijfelde erg.”

GOUDEN PLATEN
Één van de grootste onzekerheden voor Kempi was de staat van de rapgame. Toen Kempi zijn bekendste werk uitbracht zaten de meeste rappers die nu hits scoren nog op de middelbare school of zelfs basisschool. Niet alleen de rappers, maar ook de muziek die door ze gemaakt wordt is veranderd.

Kempi schudt zijn hoofd als ik hem vraag of het frustrerend is dat er nu wél veel geld te verdienen valt in rap, terwijl hij de weg heeft geplaveid voor veel artiesten. “Ik kan het niet frustrerend noemen, want dan zou ik niet erkennen dat die situatie mij niet heeft gemaakt zoals ik ben. Zoals de artiest Kempi is. Die struggle heeft gezorgd voor de status.”

“Probeer nu maar eens een legende te worden door al die gouden platen heen.”

Kempi gaat verder. “Maar ja, af en toe baal je. Die boys van nu verdienen bakken met geld met iets waar jij hebt meegeholpen om het te creëren. Maar, ik zeg je eerlijk, die naam die mij toen is gegeven is belangrijker dan een gouden plaat. Mensen zeggen dat het een gouden tijdperk is voor de rap-industrie – iedereen scoort hits. Maar probeer nu een legende te worden door al die gouden platen heen. Zet maar iets neer wat zo verdomde game-changing is dat je gewoon voor 10 jaar mee kan gaan.”

SCAN0005

DE KONING
Als Kempi zijn succes niet te danken heeft aan zijn talent, dan wel aan de onuitputtelijke drive en sturing van Kees de Koning, de man die door Kempi vaak ‘vader’ genoemd werd. Kees was er op de momenten dat Kempi het diepst zat – het is dan ook kenmerkend dat hij zijn eerste contract ondertekende toen hij in de gevangenis zat.

“Ik voelde me als Lil Wayne bij Cash Money. Als Tupac bij Death Row. Die rapshit zit in mijn bloed; The Source, Yo! MTV Raps, dat was ik. Hoe die Amerikaanse rappers hun labels reppen, daar was ik Fan van. Met hoofdletter F. Toen ik mijn eerste contract tekende en mijn voorschot kreeg, zat ik vast. Liep ik met een diamond chain door de gevangenis. Hoe Kees mij onder zijn hoede nam, dat was zo nieuw. Dat iemand naar me omkeek. Me bracht naar plekken die ik anders nooit gezien zou hebben.”

“Toen ik mijn eerste voorschot kreeg liep ik met een diamond chain door de gevangenis.”

Kempi gaat verder. “Hij was daar gewoon. Als ik uit de gevangenis kwam en ik twee dagen voor mijn vrijlating opeens duizenden euro’s aan boete kreeg, dan betaalde hij dat. Ik vergeet dat niet. Ik ben duizend keer boos op hem geworden, ben duizend keer geflipt op Top Notch, maar die man was altijd daar. Onvoorwaardelijk.”

Andersom hielp Kempi zijn labelbaas op zijn beurt ook. Al vanaf het moment dat Kempi zelf rapte, ontwikkelde hij een buitengewoon goed oor voor talent. Zo zitten o.a. Lijpe, Afrike en Nicole Bus bij Top Notch door de rapper uit Eindhoven en had hij eerder al een zware hand in de loopbanen van o.a. R.Kay. “Om mensen zo te helpen en tegelijkertijd credits van Kees te krijgen is prachtig. Als je daarop terugkijkt en je staat er bij stil, dan besef je dat het best een mooi CV is.”

Een eigen label starten wil Kempi echter niet. “Nee. Ik wil liever als A&R aan de slag bij een label. Misschien als Rotjoch United af en toe iets uitbrengen, maar ik wil niet een label omdat iedereen een label begint. Ik wil niet zijn als de rest. Doen wat ik zelf wil, en dat is alles behalve meedoen met de rest.”

NIEUWKOMER
Kemp kwam in de game als 18-jarige, maar is inmiddels 30. Als ik hem voorleg dat die leeftijd de magische grens lijkt te zijn waarop een rapper ‘oud’ wordt bevonden, lacht hij. “Ja, maar zo zie ik het niet. Van de dikke tien jaar dat ik in de game zit, zat ik er vijf jaar vast. Dan kan je mij niet met jezelf [de jonge rapper, red.] vergelijken.” Kempi’s gezicht slaat enigszins om, waarbij de lach plaats maakt voor een frons. “Toen ik voor het eerst vrijkwam hadden veel mensen nog geen eens een eigen computer, laat staan een smartphone. Een miljoen views stond toen gelijk aan 6 of 7 miljoen views. Als er in mijn tijd Spotify was, dan was ik nu miljonair. Dan was ik de tweede Ali B.”

“Als er in mijn tijd Spotify was, dan was ik de tweede Ali B.”

Kempi neemt wat gas terug. “Dit jaar wil ik de zaadjes planten, volgend jaar wil ik oogsten. Veel mensen zeiden dat dit mijn jaar zou zijn, maar ik ervaar dat niet zo. Ik zie mezelf als een nieuwkomer – er heeft vier jaar tussen gezeten. De muziek is veranderd, de audience ook. Ik ben heel dankbaar dat ik die kans überhaupt krijg, maar die kans hoort mij niet toe. Ik moet dat zelf pakken.”

Het is kenmerkend voor Kempi – hij beseft zich dondersgoed wat zijn status van dienst is, maar is tegelijkertijd bescheiden over de rol die hij nu inneemt. Als ik hem vraag of hij zichzelf ziet als een legende, beantwoord hij mijn vraag met een vraag. “Als ik jou 15 keer per maand zeg dat je een legende bent, geloof jij dan na een tijdje dat je er eentje bent? Dat gebeurde bij mij. Constant. Maar uiteindelijk is het maar een titel. Het verandert niks aan je emoties, je pijn of je persoonlijke problemen.”

SCAN0004

STRIJDKLAAR
In een interview met FunX vertelde Kempi dat hij tijdens zijn zoveelste celstraf depressief werd. Door de muziek die niet vlotte, door successen die door anderen geboekt werden. Door kansen die hij miste.

In de gevangenis bracht hij veel tijd alleen door – iets dat hem achteraf heeft geholpen met rust bij zichzelf vinden, waardoor hij zegt zich minder aan te trekken van wat mensen zeggen. “De truc van vastzitten is rust vinden met jezelf. Als je dat hebt, kan je gewoon relaxed zijn. Ik ben dat al gewend sinds klein. Internaten, jeugdgevangenissen.’

“Ik moet opnieuw mijn strepen verdienen.”

Er was niet echt een ommekeer om uit die depressie te komen, zegt Kempi. Toen hij bijna vrijkwam ging hij naar open kamp, waar hij voor het eerst in maanden weer muziek kon maken. “Toen ik in open kamp zat was het zo tof. Het gaf hoop. Alles was zo hard. Toen ik die tracks met Cho en Keizer maakte zei ik al: voor de zomer (in 2016) ga ik goud. Het is voor mij alsof ik weer een nieuwkomer ben. Ik dacht eerst dat ik terug kon komen als Kempi, maar omdat zoveel mensen onzeker over mij waren, realiseerde ik me hoe blij ik moest zijn met deze kans. Daarom moet ik laten zien dat ik het wil. Opnieuw m’n strepen verdienen.”

Als ik hem als afsluiter vraag naar sceptici die zeggen dat het nooit goed gaat komen met Kempi, reageert de rapper fel. “Ik weet niet of ze ongelijk hebben; ik kan niet in de toekomst kijken. Ik begrijp wel dat ze zo denken, maar zo lang ik wil dan kan niemand mij stoppen. Ik ben de enige persoon in deze game die terug kan komen van de dingen die ik gezien heb. Ik ken mensen die niet eens terug zijn gekomen van een disstrack. Laat staan van zes, zeven gevangenisstraffen, back to back. Ik kom constant slecht in het nieuws maar ik kom alsnog terug. Dus nee, niemand gaat mij iets zeggen. Kempi blijft staan.”

TEKST: Yannick de Keijzer
BEELD: Sybren Tieleman